Comprendre la culture du café sauvage

Dans le monde entier, le café est cultivé dans des fermes et des domaines depuis des centaines d’années. Une gestion soigneuse et bien planifiée des exploitations permet de cultiver le café à grande échelle et de maintenir la rentabilité des exploitations.

Cependant, parallèlement à la culture agricole, le café pousse également à l’état sauvage depuis des siècles, voire des millénaires. Le pays le plus connu où le café pousse à l’état sauvage est l’Éthiopie, qui est largement connue comme le berceau de l’arabica.

Aujourd’hui encore, le café pousse à l’état sauvage en Éthiopie (ainsi que dans d’autres pays d’Afrique, bien qu’en quantités beaucoup plus faibles). Mais la question demeure : quelle est la valeur de cette culture pour l’industrie du café au sens large ?

Bien que le café sauvage ait actuellement peu de valeur commerciale, il offre une perspective unique aux chercheurs. En comprenant la composition génétique des plants de café sauvage, nous pourrions être en mesure d’améliorer la résilience de la chaîne d’approvisionnement en café.

Pour en savoir plus sur la culture du café sauvage, j’ai parlé avec deux chercheurs. Lisez ce qui suit pour découvrir ce qu’ils m’ont dit.

Qu’est-ce que la culture du café sauvage ?

Aujourd’hui, les plants de café sauvage poussent naturellement dans un certain nombre de pays le long de la ceinture de haricots – notamment dans les pays africains proches de l’équateur, à Madagascar et dans certaines régions d’Asie.

Le café sauvage se définit par l’absence d’intervention humaine dans sa culture. La culture du café sauvage, quant à elle, consiste à laisser pousser les cerises sur ces plantes avant de les récolter au moment opportun.

Bien que la plupart des cafés sauvages actuels soient des arabica et des robusta, il existe plus de 120 autres espèces de café, dont beaucoup ne sont pas cultivées intentionnellement.

Charles Denison est un généticien du café de Cultivar en Afrique du Sud.

 » Nous avons une petite ferme au niveau de la mer où nous cultivons du café ; cela se situe à environ 160 m d’altitude « , me dit-il. Nous appelons notre ferme Shamba Nati, d’après le mot swahili qui signifie « ferme ».

« Nous cultivons Coffea racemosa qui pousse le long des côtes de l’Afrique du Sud, du Mozambique et du Zimbabwe », ajoute-t-il.

Racemosa est une espèce de café qui pousse à l’état sauvage, bien qu’à des volumes négligeables. Actuellement, les chercheurs cultivent de petites quantités de cette espèce le long de la côte, près de la frontière avec le Mozambique.

« Nous avons récupéré les plantules de racemosa dans les forêts indigènes et nous les avons plantées », explique Charles. « C’est très différent de l’arabica : les graines sont petites et elles poussent beaucoup plus lentement.

« En novembre, le plant de racemosa fleurit, et l’arbre entier est blanc », ajoute-t-il.

Charles me dit que son équipe récolte les cerises racemosa en janvier après une courte période de maturation. Les plants sont moins nombreux, de sorte que la période de récolte dure généralement entre cinq et six semaines.

Il est difficile d’évaluer de manière cohérente la qualité et les caractéristiques des tasses de racemosa d’une année sur l’autre, car la production est à si petite échelle. Charles affirme que chaque année, lui et son équipe apprennent quelque chose de nouveau sur l’espèce de café.

En général, le racemosa a beaucoup de notes épicées, comme le clou de girofle, la cannelle et la réglisse. Les chercheurs ont également noté des arômes tels que la menthe et le raisin.

Cette année, Charles me dit que lui et son équipe ont essayé d’utiliser la fermentation anaérobie comme technique de transformation, ce qui a permis de créer un profil de goût différent.

« Nous avons également effectué des tests et des recherches génétiques avec Kew Gardens au Royaume-Uni », explique-t-il. « Cette année, nous avons été invités au symposium Re:co pour faire une présentation sur le racemosa ».

café sauvage en fleurs sur un arbre

Problèmes liés à la culture du café sauvage à grande échelle

Charles me dit qu’en raison des niveaux de production plus faibles, le racemosa est considérablement plus cher que l’arabica.

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« Le racemosa nécessite entre 500 et 600ml de pluie par an, et un climat plus chaud que l’arabica », explique Charles.

Même si la hausse des températures mondiales peut favoriser la production de racemosa, les arbres ne donnent qu’environ 200 g de cerises chacun. De plus, la cerise est petite et pousse à un rythme beaucoup plus lent.

« Nous devons considérer comment tout cela pourrait changer si nous commencions à produire 100ha de plants de racemosa », dit Charles. « Nous avons une obligation envers l’avenir d’une sécurité durable de l’industrie du café pour augmenter la production, mais nous devons le faire de la bonne manière. »

De plus, il me dit que lui et son équipe collectent Coffea zanguebariae graines. Zanguebariae est une espèce qui pousse à l’état sauvage dans le sud de la Tanzanie, au Mozambique et au Zimbabwe. Charles indique que l’équipe a envoyé des échantillons à Kew Gardens pour des tests génétiques, dans l’espoir de lancer la culture à petite échelle dans un avenir proche.

« Nous avons besoin de soutien pour envoyer les graines aux pépinières du monde entier », dit-il. « Nous avons besoin de stocks de semis et de graines car nous sommes actuellement l’une des seules équipes de recherche à essayer de cultiver cette espèce à des fins commerciales. »

Jorge Castro est le directeur de la production et des ventes du Café Inmaculada en Colombie.

 » Nous cultivons des cafés de spécialité rares, notamment le Sudan Rume, les eugenioides, le Gesha et le Laurina « , me dit-il.

« L’Eugenioides obtient généralement 90 points, parfois 92, mais il obtenait auparavant entre 82 et 85 points », dit-il. « C’est un café de compétition, mais le rendement est très faible ».

Selon Jorge, le Laurina a également tendance à obtenir un score plus bas parce qu’il contient moins de caféine que les autres variétés d’arabica – généralement autour de 86 ou 87 points. Bien que le Laurina possède de nombreux attributs de haute qualité, comme un corps léger et une acidité prononcée, ses faibles niveaux de caféine peuvent inhiber sa croissance, pour un certain nombre de raisons.

Il y a aussi le liberica, qui est surtout cultivé et consommé en Asie du Sud-Est, et qui n’est pas encore cultivé à grande échelle au niveau international. C’est généralement parce qu’il n’a pas un profil de tasse classiquement désirable par rapport à l’arabica.

cultivateur de café dans un champ de café sauvage

La culture du café sauvage et le changement climatique

Le changement climatique continue de représenter une menace importante pour l’avenir d’une industrie du café viable. D’ici 2050, on prévoit que quatre des cinq principaux pays producteurs de café (Brésil, Vietnam, Colombie et Indonésie) verront une grande partie des terres actuellement adaptées à la production de café se rétrécir et devenir moins adaptées à la culture du café.

Cela pose un certain nombre de problèmes, d’autant plus que la consommation mondiale de café continue de croître alors que la production est confrontée à un certain nombre de difficultés.

De plus, la liste rouge de l’Union internationale pour la conservation de la nature indique qu’environ 60 % de toutes les espèces de café identifiées sont menacées d’extinction. Parmi elles, 13 espèces sont déjà classées comme « en danger critique d’extinction ».

En étudiant les caféiers sauvages, les chercheurs peuvent créer des porte-greffes qui peuvent être greffés sur d’autres espèces. Cela s’explique en grande partie par le fait que les caféiers sauvages possèdent généralement des caractéristiques innées qui leur permettent de mieux s’adapter aux changements de l’environnement, ce qui les rend potentiellement plus résistants au climat.

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Les chercheurs travaillent actuellement à l’élaboration d’une carte d’adaptation au climat pour le racemosa afin de déterminer où la production peut être mise à l’échelle pour soutenir la production future de café. En outre, on s’intéresse de plus en plus à la façon dont la stenophylla (qui serait originaire d’Afrique de l’Ouest) peut améliorer la diversité génétique des nouvelles variétés d’arabica.

cerises sauvages de café sur un arbre

Relever les défis de l’avenir

Si certains sont résistants, Jorge me dit que de nombreux plants de café sauvage sont sensibles aux maladies. Cela est dû au fait qu’ils n’ont pas été sélectionnés intentionnellement pour résister aux maladies au fil des ans. Le Laurina, une variété qui pousse à l’état sauvage depuis un certain temps, en est un exemple.

Laurina est très sensible à la rouille des feuilles du caféier (également connue sous le nom de « rouille de l’arbre »). la roja), ce qui est difficile à contrôler », dit-il. Il me dit également que le Sudan Rume et le Gesha peuvent être fortement affectés par le café.

L’Eugenioides est un peu plus tolérant à la maladie, mais ses cerises peuvent facilement tomber des branches, surtout en cas de vents forts – ce qui signifie que les agriculteurs pourraient perdre des quantités importantes de café et que leur rentabilité pourrait en souffrir.

Un autre défi auquel les producteurs sont confrontés avec la culture du café sauvage est celui des rendements. Comme les plants de café sauvage ont généralement des rendements plus faibles, leur culture est généralement beaucoup moins viable économiquement.

 » Pour la plupart des agriculteurs, ce n’est pas viable « , explique Jorge. « [If a farmer tries to sell these coffees on local markets, they will make no money].

« De plus, les clients sont habitués aux profils de goût des espèces commerciales comme l’arabica et le robusta », ajoute-t-il.

Et malgré les progrès de la recherche, il y a toujours un manque important de connaissances sur l’ensemble des problèmes auxquels les espèces de café sauvage sont confrontées. Par exemple, des espèces telles que le Coffea carrisoi, Coffea kapakataet Coffea melanocarpa poussent désormais à l’état sauvage dans les zones de conflit, ce qui rend l’accès aux arbres difficile, voire impossible.

« Le principal problème est que nous ne savons pas à quel point ces espèces pourraient être commercialement viables », explique Charles. « Nous ne sommes pas encore sûrs des niveaux de production possibles par hectare ».

En outre, il est également difficile d’évaluer la qualité potentielle de la tasse et les profils de saveur de ces cafés cultivés à l’état sauvage sans recherches adéquates.

Mais selon Jorge, l’avenir est prometteur.

« Les gens commencent à s’intéresser davantage aux cafés sauvages, la demande augmente donc et le marché pourrait se développer », dit-il.

En fin de compte, il est essentiel d’améliorer l’éducation des producteurs qui veulent récolter des cafés sauvages pour que la production puisse se développer. Au fur et à mesure que des recherches seront menées sur ces espèces et variétés, les producteurs seront mieux équipés pour mettre en œuvre les meilleures pratiques agricoles, notamment les techniques de récolte et les méthodes de traitement.

producteur de café récoltant du café sauvage

Alors que le changement climatique continue de menacer l’avenir de la production de café, l’industrie doit explorer une série de moyens pour améliorer la longévité et la résilience des plants de café.

Il est clair que le café sauvage pourrait être une voie vers laquelle se tourner, mais cela ne manquera pas d’exiger des recherches de la part des généticiens, des agronomes et d’autres chercheurs.

Cependant, à mesure que le secteur du café évolue sous l’effet du changement climatique, nous pourrions théoriquement voir davantage de producteurs se tourner vers des espèces plus résistantes – pour le meilleur et pour le pire.

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Marion Dutille

Ancienne commerciale dans le secteur du Café, notamment pour l'entreprise Lavazza. J'étais alors en charge de la commercialisation des cafetières de la marque au sein des professionnels.
Aujourd'hui reconvertie dans le content éditorial sur internet !

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