Les compagnies aériennes commencent-elles à offrir un meilleur café ?

Pour beaucoup, une tasse de café est un élément central de l’expérience du voyage aérien. Dans le salon et à bord de l’avion, c’est une nécessité pour certains, en raison de retards prolongés, de départs anticipés ou de longs vols. Cependant, il est indéniable que la commodité a toujours été une priorité pour le café des compagnies aériennes, la qualité et le goût passant généralement au second plan.

Ces dernières années, un nombre croissant de compagnies aériennes ont commencé à investir dans le café qu’elles servent à leurs clients, tant en termes de durabilité que de qualité. Le bon café est devenu un avantage concurrentiel pour les compagnies aériennes, ainsi qu’une occasion de représenter des marques locales.

Pour en savoir plus sur cette tendance, j’ai parlé à Ben Styche de Union Hand-Roasted Coffee, Solomon Tadele de OneKoo Coffee et Marilyn Kiriakos de Hawaiian Paradise Coffee. Lisez ce qui suit pour découvrir ce qu’ils m’ont dit.

Pourquoi le café des compagnies aériennes n’a-t-il jamais été de grande qualité ?

Lorsqu’il s’agit de café dans les avions commerciaux, la fonction a toujours été plus importante que le goût.

Ben Styche est le directeur commercial de Union Hand-Roasted Coffee. « Le café a toujours été relégué au second plan par rapport aux boissons alcoolisées et à la nourriture », explique-t-il. « Malheureusement, le café et le thé sont considérés de manière plus fonctionnelle, comme quelque chose de chaud et de caféiné ».

Si le café bon marché et de mauvaise qualité peut être en partie responsable de cette situation, d’autres facteurs entrent également en jeu.

L’altitude

L’altitude modifie notre perception du goût. Si un buveur de café à la recherche d’une boisson chaude et d’une dose de caféine n’y voit pas d’inconvénient, les consommateurs qui recherchent une tasse plus nuancée et plus complexe seront déçus.

Tout d’abord, l’air de la cabine diminue notre capacité à sentir. Ceci est bien sûr directement lié au goût. Dans un avion, la sensibilité des papilles gustatives peut être réduite jusqu’à 30%.

« À 37 000 pieds dans les airs, il est également plus difficile d’identifier l’acidité », ajoute Ben. « En plus de cela, la perception du sucré s’effondre et l’amertume est accentuée ».

L’altitude entraîne de nombreux changements qui affectent l’expérience sensorielle, notamment des ballonnements, un stress accru, une déshydratation et une baisse du niveau d’énergie. Les températures plus basses à bord signifient également que le café chaud aura tendance à refroidir plus rapidement qu’au sol.

L’eau

L’eau joue un rôle énorme pour un café de haute qualité. Le café et le thé servis dans les avions sont préparés avec de l’eau du robinet non filtrée, ce qui rend improbable une qualité exceptionnelle.

Cependant, il existe d’autres différences. Contrairement à l’eau que nous buvons à la maison, l’eau des avions est transportée depuis l’usine et alimente directement le réservoir d’eau de l’avion. Il est donc probable que la qualité de l’eau soit inférieure à celle de l’eau du robinet, en fonction de l’état des tuyaux et du réservoir de l’avion.

Le brassage

Ben explique que l’équipement de brassage avec lequel il faut travailler à bord est un défi. En raison du faible espace disponible dans la cabine et des considérations de sécurité, les options restent limitées.

L’infusion doit reposer sur une simple combinaison de café et d’eau chaude – les équipements de qualité supérieure sont trop peu pratiques pour les avions.

Le service

Le service est une valeur ajoutée importante à l’expérience du consommateur. Cependant, le café des compagnies aériennes est servi par des agents de bord, et non par des baristas. Le café n’aura donc probablement pas la même attention aux détails ou le même service à la clientèle personnalisé que dans un café spécialisé.

Deux cafés en libre service de Hawaiian Airlines.

Pourquoi les compagnies aériennes investissent-elles maintenant dans un meilleur café ?

Avantage concurrentiel

Marilyn Kiriakos-Askari est la vice-présidente de Hawaiian Paradise Coffee. Selon elle, les compagnies aériennes choisissent d’investir dans un meilleur café pour avoir un avantage sur les autres compagnies aériennes grâce à des prix compétitifs.

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« Lorsqu’une compagnie a des normes de marque plus élevées, elle attire un consommateur de meilleure qualité, plus disposé à dépenser pour d’autres articles », explique-t-elle. « Cela aide les compagnies aériennes à gagner plus d’argent par d’autres moyens ».

Marilyn considère qu’il est judicieux pour les compagnies aériennes de prendre en compte les voyageurs d’affaires. Ils peuvent choisir une compagnie aérienne dont le billet est plus cher mais qui offre plus d’avantages, d’hébergement et de services gratuits, car il s’agit d’une dépense professionnelle couverte.

Un meilleur service de café sur les vols du matin serait une caractéristique attrayante pour ces clients et fournirait un bon retour sur investissement, dit-elle.

La demande des consommateurs en matière de qualité et de durabilité

La troisième vague de café, les médias sociaux et un marché du café de spécialité en pleine croissance ont contribué à ce que les consommateurs de café moyens soient davantage exposés à un café de meilleure qualité. Naturellement, la demande des consommateurs pour un café de qualité a augmenté à son tour.

Les consommateurs et les marques sont également de plus en plus conscients des effets dévastateurs du changement climatique et des problèmes éthiques des chaînes d’approvisionnement mondiales.

Les marques sont tenues davantage responsables, et investir dans des options plus durables est devenu un bon moyen d’atteindre de nouveaux clients, en particulier ceux qui appartiennent à des groupes démographiques plus jeunes.

Ben dit qu’il est heureux de voir ce changement se produire, car la qualité et la durabilité sont au cœur de la marque Union.

« De plus en plus de personnes sont désormais exposées à des cafés de spécialité de qualité supérieure tous les jours », dit-il. « En outre, les consommateurs exigent une meilleure traçabilité, transparence et durabilité. Le café de qualité supérieure et d’origine éthique devient la norme. »

Il souligne toutefois que les accords sur le café de meilleure qualité conclus avec les compagnies aériennes sont souvent réservés aux classes premium et affaires.

Une tasse de café dans un avion.

Amélioration du café en vol : Une collaboration

Ces dernières années, de nouveaux partenariats entre les compagnies aériennes et les marques de café artisanal ont commencé à voir le jour. Dans de nombreux cas, il s’agit d’un moyen d’offrir un produit amélioré et de mettre davantage l’accent sur l’expérience client dans les salons d’aéroport et sur les vols.

Pour Union, le partenariat avec British Airways a commencé lors du London Coffee Festival en 2016. Ben me raconte qu’après avoir discuté avec un représentant, ils ont eu l’idée d’élever ensemble la qualité du café de la compagnie aérienne.

« Nous avions un représentant qui voyageait de Londres à New York pour goûter le café dans les airs », explique-t-il. « Nous voulions nous assurer que nous pouvions offrir un bon accord qui resterait doux et propre en vol ».

Trouver le bon accord pour le café dans un avion n’est pas une mince affaire. La taille de la mouture, le profil de torréfaction et la méthode d’infusion doivent tous fonctionner ensemble pour produire le meilleur résultat dans un environnement difficile.

Ben me dit que son équipe a également formé le personnel de cabine de British Airways aux techniques d’infusion pour garantir de bons résultats.

« Le résultat a été tellement gratifiant lorsque nous avons finalement réussi », explique Ben. « L’équipe de British Airways nous a dit qu’elle avait un goût plus léger et plus vif que tout ce qu’elle avait jamais eu auparavant ».

Hawaiian Paradise Coffee, quant à lui, a signé un contrat de cinq ans avec Hawaiian Airlines. Marilyn me dit qu’ils ont commencé à explorer un partenariat trois ans auparavant.

« Cela demande beaucoup de travail et de temps. Nous avons travaillé ensemble pour créer la bonne offre de café pour leur vol », explique-t-elle. « Nous avons exploré différentes options de brassage en vol jusqu’à ce que nous trouvions la bonne solution. Nous sommes une marque artisanale qui crée des profils personnalisés, ce qui correspondait à ce qu’ils recherchaient. »

Emplacement de Onekoo Coffee avec des clients assis à des tables.

Dans certains cas, ces partenariats peuvent représenter un effort pour soutenir les marques locales, donnant aux clients un aperçu du pays derrière la compagnie aérienne.

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Solomon Tadele est directeur du café de la marque de café torréfié OneKoo de l’Oromia Coffee Farmers Cooperative Union.

Il me dit qu’ils ont signé un protocole d’accord pour travailler avec Ethiopian Airlines en tant que fournisseurs de café vert et torréfié. Le but de ce partenariat, dit-il, est de promouvoir le café éthiopien de bonne qualité sur les vols éthiopiens. En tant que berceau du café, il explique qu’il est logique de commercialiser leur expertise.

Marilyn est d’accord, et explique que les passagers s’attendent même parfois à un mélange de café hawaïen dans le cadre de l’expérience hawaïenne.

« Le fait d’être le seul État à faire pousser du café nous rend uniques », explique-t-elle. « Hawaï est aussi une île au milieu de l’océan Pacifique avec un décalage horaire important pour la plupart des voyageurs, donc le café aide à donner de l’énergie aux gens pendant le vol, et peut même les aider à s’adapter au changement de fuseau horaire. »

Quant à l’Union, Ben explique qu’une unité de torréfaction près du salon British Airways devient même un élément de l’argument de vente du partenariat.

« Pour British Airways, le fait de pouvoir dire que ce café est torréfié à 25 miles du salon où se trouvent les passagers est un excellent bonus supplémentaire », explique-t-il.

Tasse de café sur un plateau à bord d'un avion.

Un meilleur café sur les vols va-t-il devenir la norme ?

Avec la volatilité du prix du café, l’inflation en hausse et d’autres problèmes de chaîne d’approvisionnement, l’investissement dans un café de meilleure qualité et plus cher dans les avions n’est-il qu’une tendance passagère ?

Marilyn convient que l’avenir est incertain. Cependant, elle pense que la plupart des consommateurs de café considèrent le café comme une nécessité, et pour beaucoup, le bon café est un petit luxe dont ils ne peuvent se passer.

« Il est difficile de dire comment les prix actuels affecteront les ventes à l’avenir. Le bon café sur les vols peut être ou non une tendance passagère », dit-elle. « Mais en observant son évolution à travers différentes périodes et cultures, j’ai le sentiment que le bon café est là pour rester. »

Ben est d’accord et pense que les consommateurs se plaindront si la qualité commence à baisser.

« Ceux qui continuent à investir dans la qualité finiront par l’emporter. Un café de meilleure qualité et provenant d’une source durable est plus que jamais la norme », affirme-t-il.

Selon Ben, la prochaine innovation dans les années à venir sera un meilleur équipement de brassage et un plus grand choix de lait dans les avions. Il me dit que Union a déjà entamé une conversation avec British Airways en vue d’améliorer et de faire évoluer les installations des avions en termes d’espace et d’équipement de brassage.

Solomon est plein d’espoir. Il voit une demande de cafés fins, traçables et d’origine unique qui, selon lui, ne montre aucun signe de ralentissement. Il admet toutefois qu’en Éthiopie, les compagnies aériennes peuvent hésiter à investir dans des options de café plus coûteuses en raison d’un manque de connaissances.

« Nous sommes l’un des fournisseurs de café arabica éthiopien de la meilleure qualité qui soit, avec plus de huit certificats internationaux de durabilité dans le café vert », explique-t-il. « Cependant, de nombreux Éthiopiens ne reconnaissent pas cette différence de qualité, ni sa valeur. Je crois cependant que cela va bientôt changer. »

Hôtesse de l'air en train de verser des grains de café dans une tasse.

Il est clair que les compagnies aériennes du monde entier explorent activement de nouveaux partenariats pour un meilleur café. Et même si le café à bord n’aura jamais le même goût qu’au sol, servir du café de qualité provenant de torréfacteurs qui savent ce qu’ils font est un pas dans la bonne direction.

Pour les marques de café, cette tendance peut représenter une excellente occasion de se faire connaître davantage en touchant des foules internationales. Reste à savoir si cette évolution est appelée à durer ou non.

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Marion Dutille

Ancienne commerciale dans le secteur du Café, notamment pour l'entreprise Lavazza. J'étais alors en charge de la commercialisation des cafetières de la marque au sein des professionnels.
Aujourd'hui reconvertie dans le content éditorial sur internet !

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