Résoudre les problèmes environnementaux dans la production de café

Le café est l’un des produits de base les plus commercialisés au monde, ce qui signifie qu’il est produit et exporté en masse à l’échelle mondiale.

Naturellement, la production agricole à grande échelle peut parfois être en contradiction avec les efforts de conservation et de protection de l’environnement – souvent en raison des liens avec la déforestation et la mauvaise gestion des exploitations, par exemple.

Cependant, alors que la demande de café cultivé de manière durable continue d’augmenter, de plus en plus d’efforts sont déployés par les acteurs du secteur pour aider les agriculteurs à réduire l’impact environnemental de la production de café.

De plus, comme l’impact du changement climatique continue de menacer l’avenir du secteur du café, ces efforts durables sont plus importants que jamais.

Pour savoir comment reconnaître et commencer à résoudre les problèmes environnementaux liés à la production de café, je me suis entretenu avec trois experts du secteur. Lisez la suite pour en savoir plus.

Comprendre les problèmes environnementaux liés à la production de café

Avant toute chose, il convient de noter que la grande majorité des problèmes environnementaux liés à la production de café sont le résultat de l’agriculture à grande échelle.

Bien que l’on estime que les petits exploitants produisent jusqu’à 80 % de l’approvisionnement mondial en café, la plupart d’entre eux ne cultivent le café que sur 30 hectares ou moins, ce qui signifie que leur empreinte carbone est minime par rapport aux grandes exploitations et aux multinationales du café.

En fin de compte, cela signifie que la prise en compte des questions environnementales incombe en grande partie à ces entreprises, et non aux producteurs.

Cependant, si un nombre croissant de programmes durables sont mis en œuvre dans les exploitations de café, cela ne signifie pas que la production de café ne pose pas de problèmes environnementaux.

Steffen Sauer est le fondateur de la Fondation Ulinzi Africa, une organisation à but non lucratif qui travaille avec des gardes forestiers en Afrique de l’Est pour protéger la faune locale.

« La conservation et la protection de l’environnement sont des problèmes dans l’industrie du café, mais ils ne sont pas propres à ce secteur », explique-t-il. « Ce sont des problèmes dans toutes les grandes industries agricoles à grande échelle, en raison des économies d’échelle. »

Une étude réalisée en 2021 par l’University College London a révélé qu’après l’exportation du café, la production était responsable du deuxième plus grand volume total d’émissions de carbone dans la chaîne d’approvisionnement. Cela s’explique par le fait que, dans de nombreux cas, le transport du café dépend dans une certaine mesure des combustibles fossiles, car le café est généralement expédié vers les pays consommateurs sur de grands navires de fret.

Toutefois, au-delà des émissions, nous devons également tenir compte d’autres questions environnementales. Par exemple, l’utilisation incorrecte de produits chimiques et d’intrants agricoles dans les grandes exploitations peut constituer un problème environnemental. S’ils sont mal utilisés, les produits chimiques tels que les engrais et les pesticides peuvent causer de graves dommages à l’environnement et à la faune environnante.

La surutilisation de ces produits chimiques à grande échelle peut entraîner un déclin de la santé des sols, ainsi que la contamination des eaux souterraines et l’eutrophisation. Il s’agit d’une saturation excessive des masses d’eau en nutriments et en minéraux, notamment en azote et en phosphore. À terme, cela peut tuer des animaux, des insectes, des poissons et des oiseaux.

La déforestation est également un autre problème pour l’agriculture à grande échelle, car elle entraîne une perte importante d’habitat pour la faune locale et peut accélérer la désertification des terres arables.

« La conservation ne consiste pas seulement à protéger les animaux, mais aussi leurs habitats », ajoute Steffen. « Il y a beaucoup de synergies entre la conservation et le café ; les deux sont liés. »

Dans le monde entier – y compris dans les principales régions productrices de café – on estime qu’en moyenne 13 millions d’hectares de forêt disparaissent chaque année. Non seulement cela détruit les habitats des animaux, des insectes et des oiseaux, mais cela signifie également qu’il y a moins d’arbres pour séquestrer le carbone.

Cette situation est particulièrement préoccupante, car les experts prévoient déjà que si les émissions de carbone restent au même niveau qu’aujourd’hui, d’ici 2050, la moitié des terres de culture de l’arabica dans le monde pourraient être impropres à la culture.

Les cerises de café sont lavées avant d'être traitées chez un petit producteur de café à Kasese, en Ouganda.

Qu’en est-il de la transformation du café ?

Le traitement est une partie essentielle de la préparation du café pour l’exportation, ainsi que de la préservation de la qualité. Les deux principales méthodes sont le traitement par lavage et le traitement naturel.

Ritesh Doshi est le PDG de Spring Valley Coffee au Kenya. Il explique les différences entre les deux méthodes en termes d’environnement.

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« D’après mon expérience, le café lavé peut être plus facile à vendre, mais le traitement par voie humide utilise… dit-il. « Le traitement naturel, en revanche, n’entraîne presque pas d’eaux usées ».

Encore une fois, il est important de noter que par rapport à l’agriculture à grande échelle, les petits exploitants agricoles sont responsables d’une quantité nettement inférieure de sous-produits nocifs et d’un volume minuscule d’eaux usées, voire d’aucune.

La transformation naturelle est sans doute la technique de transformation la plus respectueuse de l’environnement, car elle consomme moins d’énergie et nécessite peu ou pas d’eau. En effet, les cerises sont récoltées puis laissées à sécher intactes sur des terrasses ou des lits surélevés.

Le café lavé, quant à lui, nécessite un volume important d’eau – ce qui peut en faire une méthode de traitement moins durable. Les cerises sont immergées dans des réservoirs d’eau avant d’être dépulpées (ou broyées par voie humide), ce qui implique de retirer les graines de la peau et du fruit de la cerise.

Bien que le traitement par lavage puisse donner un café au goût plus propre, il produit également des volumes d’eaux usées plus importants que le traitement naturel. Toutefois, même si un petit producteur ne pratique que le traitement par lavage, il est peu probable qu’à lui seul, il cause un préjudice important à l’environnement.

Jesse Winters est le fondateur de Conservation Coffee, qui s’approvisionne en café cultivé à l’ombre dans des exploitations biologiques.

« Elle peut polluer les rivières, les ruisseaux et les lacs, ce qui augmente la biocharge « , me dit-il. « Cela peut être dévastateur pour les espèces marines la faune et la flore marines. »

Une charge biologique élevée peut conduire à l’eutrophisation, comme nous l’avons mentionné précédemment, qui à son tour provoque la croissance du phytoplancton comme les algues. Cela empêche l’oxygène et la lumière du soleil d’atteindre la surface de l’eau, ce qui peut tuer les poissons et autres animaux sauvages.

La pulpe est un autre sous-produit de la transformation du café à prendre en compte, quelle que soit la méthode utilisée. Tout comme les eaux usées, la pulpe peut polluer les systèmes terrestres et aquatiques si elle n’est pas éliminée de manière appropriée.

Maladie des baies du caféier Infection à Colletotrichum kahawae sur les baies du caféier Kenya

Qu’en est-il du reste de la chaîne d’approvisionnement ?

Si les producteurs de café peuvent être encouragés à utiliser davantage d’engrais organiques ou à gérer les déchets de manière plus durable, les efforts environnementaux dans l’industrie du café doivent aller bien au-delà.

Il va sans dire que tous les acteurs de la chaîne d’approvisionnement doivent assumer une plus grande responsabilité dans la réduction de l’impact environnemental de l’industrie du café.

Tout d’abord, nous devons reconnaître qu’au-delà de la production et de l’exportation, d’autres secteurs de la chaîne d’approvisionnement sont responsables des questions environnementales.

La torréfaction peut produire des émissions de gaz à effet de serre, tels que le dioxyde de carbone et le monoxyde de carbone. Si certains torréfacteurs modernes intègrent désormais des systèmes de recyclage de l’air, les modèles plus anciens émettent généralement ces gaz dans l’atmosphère.

En outre, le volume des déchets produits par les cafés (notamment les gobelets à usage unique) est une préoccupation majeure pour de nombreuses personnes. Il peut être difficile, voire impossible, de recycler les tasses à café à usage unique, et beaucoup sont donc envoyées à la décharge. Dans ces conditions anaérobies, il faut parfois des centaines d’années pour que ces gobelets se décomposent.

M. Steffen estime qu’une partie de la responsabilité de la réduction de l’impact environnemental incombe aux consommateurs.

« Les consommateurs doivent exiger une meilleure qualité, mais ils doivent aussi être prêts à payer pour cela », me dit-il. « Ils doivent payer pour la qualité qu’ils veulent avoir, et ils doivent acheter du café qui ne cause aucun dommage à l’environnement.

« Les décisions individuelles jouent un rôle important », ajoute-t-il. « Par exemple, les consommateurs peuvent faire pression sur les grandes entreprises pour qu’elles soient plus soucieuses de l’environnement. »

Ces dernières années, de nombreuses grandes entreprises de café se sont engagées à compenser leurs émissions et à réduire leur impact environnemental, notamment Starbucks et Nespresso. Cependant, il est évident qu’il reste du travail à faire – surtout lorsque ces entreprises contribuent encore de manière significative à la quantité de déchets produits.

Ritesh est d’accord : « Nous avons besoin de personnes dans les grandes entreprises qui ajoutent plus de valeur – les agriculteurs doivent également faire pression sur ces entreprises. »

D’autres acteurs clés du secteur doivent également jouer un rôle, car la législation et les politiques peuvent contribuer à soutenir les efforts de conservation dans la production de café. Par exemple, l’Union européenne a récemment appliqué de nouvelles règles de diligence raisonnable obligatoires aux exportateurs et aux négociants afin qu’ils cessent progressivement de s’approvisionner en café lié à la déforestation à l’origine.

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« La législation gouvernementale peut aider, mais le changement doit finalement être mené par des entreprises et des consommateurs avant-gardistes », déclare Ritesh.

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Envisager les solutions

Afin de mettre en œuvre davantage d’efforts de protection de l’environnement à l’origine, nous devons reconnaître que les acteurs de toute la chaîne d’approvisionnement ont la responsabilité de soutenir les initiatives de durabilité dans les pays producteurs de café.

Certains agriculteurs s’orientent vers des pratiques agricoles plus respectueuses de l’environnement, comme l’agriculture syntropique et l’agroforesterie.

Il est prouvé que la culture du café sous des arbres d’ombrage, par exemple, produit un café de meilleure qualité dans l’ensemble, tout en favorisant la biodiversité. Cela peut également fournir aux agriculteurs des méthodes naturelles de lutte contre les parasites, car les oiseaux et les petits animaux peuvent manger les insectes qui nuisent aux plants de café.

En outre, l’augmentation du nombre de plants de café cultivés à l’ombre favorise la réduction de la déforestation, la séquestration de plus de dioxyde de carbone et nécessite généralement moins d’intrants chimiques, tels que les engrais.

Ritesh me dit que Spring Valley est partenaire d’un programme de conservation. Il dit que pour chaque sac de café vendu, 50% du bénéfice brut est reversé au programme.

« Nous travaillons avec Seedballs Kenya », explique-t-il. « Avec cet argent, nous plantons cinq semis d’arbres indigènes dans une zone où nous nous approvisionnons. »

En ce qui concerne les méthodes de traitement, des techniques de gestion appropriées peuvent aider à recycler ou à réutiliser les eaux usées et la pâte à papier mise au rebut. Lorsqu’elles sont traitées correctement, les eaux usées peuvent être utilisées pour irriguer les plants de café ou être réintroduites dans les sources d’eau naturelles. De même, lorsqu’elle est gérée correctement, la pulpe de café peut être réutilisée comme biocarburant ou engrais organique.

Cependant, pour de nombreux producteurs (principalement des petits exploitants), ces changements peuvent nécessiter un investissement financier important et ne pas rapporter immédiatement des dividendes. Par exemple, si l’agriculture biologique peut être plus durable, elle peut aussi donner lieu à des rendements plus faibles, ce qui signifie que les producteurs peuvent ne pas recevoir autant de revenus.

Les grandes entreprises de café ont également un rôle majeur à jouer dans la réduction de l’impact environnemental. Parmi celles-ci, nous voyons des concepts tels que la compensation carbone et l’insetting devenir plus importants dans la production de café.

La compensation est le processus par lequel les organisations réduisent les émissions nettes de carbone au sein de leurs propres chaînes d’approvisionnement, tandis que la compensation consiste à acquérir des crédits de carbone pour équilibrer leurs émissions, souvent en regardant au-delà de leurs fournisseurs ou même d’autres secteurs pour le faire.

En outre, si la durabilité environnementale au niveau de l’exploitation est certainement nécessaire, il est important de souligner le rôle des certifications également.

Les systèmes de certification sont courants dans l’industrie du café, en particulier ceux qui exigent que les entreprises de café mettent en œuvre des pratiques plus durables. Par exemple, les certifications biologiques comportent des règles strictes pour les agriculteurs – principalement en ce qui concerne l’absence d’intrants chimiques.

Cependant, Jesse souligne que les consommateurs doivent faire attention à la signification réelle des certifications.

« Les consommateurs devraient acheter du café auprès de sociétés qui [have passed many checks to receive their certifications] », dit-il.

De nombreux petits producteurs appliquent peut-être déjà des pratiques biologiques dans leurs exploitations de café. Cependant, comme l’obtention de certifications peut être coûteuse, certains agriculteurs ne sont pas en mesure d’en faire la demande – ce qui signifie qu’ils conservent moins de valeur.

En fin de compte, Ritesh pense que l’incitation à la conservation de l’environnement dans la production de café se résume à la question de savoir si les clients sont prêts à payer plus.

« L’utilisation de sacs compostables, la production de café cultivé à l’ombre ou l’application de pratiques agricoles biologiques coûtent plus cher – le client final doit être prêt à payer pour cela », conclut-il.

Un caféiculteur kenyan assis sur des filets de séchage dans une usine de café abandonnée près de Nyeri.

Bien que des changements durables aient été apportés ces dernières années, il est clair qu’il faut davantage de législation, d’investissements et de sensibilisation pour résoudre certains des problèmes environnementaux liés à la production de café. Nous ne pouvons pas non plus ignorer les implications financières de ces changements au niveau de l’exploitation, notamment en ce qui concerne les petits exploitants.

En fin de compte, certains signes indiquent que les choses vont continuer à s’améliorer, mais avec la pression croissante de la menace du changement climatique, une chose est sans doute claire : le besoin d’un changement plus substantiel augmente certainement.

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Marion Dutille

Ancienne commerciale dans le secteur du Café, notamment pour l'entreprise Lavazza. J'étais alors en charge de la commercialisation des cafetières de la marque au sein des professionnels.
Aujourd'hui reconvertie dans le content éditorial sur internet !

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