Explorer l’agriculture régénérative dans la production de café

Il est indéniable que la demande de « café durable » n’a jamais été aussi forte. Aujourd’hui plus que jamais, les marques et les consommateurs sont conscients de l’importance de cultiver, d’acheter et de boire un café qui soit à la fois durable sur le plan social et environnemental.

Les raisons de cette prise de conscience sont nombreuses et complexes. Cependant, l’une des plus importantes pour le café écologiquement responsable est la menace croissante du changement climatique et son impact sur le secteur du café.

Ainsi, lorsque nous parlons de production de café écologique, nous nous concentrons souvent sur la façon dont nous pouvons atténuer l’impact du changement climatique, grâce à des concepts tels que l’agroforesterie, la revitalisation des écosystèmes naturels et la gestion de la reconstitution de la santé des sols dans les exploitations de café. De manière générale, ces pratiques peuvent être qualifiées d’agriculture régénératrice.

Qu’entend-on par agriculture régénératrice dans la culture du café ? Pour en savoir plus, je me suis entretenu avec quatre experts en durabilité du café. Lisez ce qui suit pour découvrir ce qu’ils avaient à dire.

Qu’est-ce que l’agriculture régénératrice ?

Ken Giller est professeur de systèmes de production végétale à l’université de Wageningen, aux Pays-Bas.

« Le terme « agriculture régénérative » a été inventé par l’Institut Rodale dans les années 1980, qui se concentrait sur l’agriculture biologique », me dit-il. « Sa définition était holistique  elle prenait en compte des facteurs tels que les cycles des nutriments et la santé des sols. »

Cependant, malgré le fait que ces pratiques clés aient été établies et clarifiées il y a quelques décennies, il n’existe toujours pas de définition communément acceptée de l’agriculture régénératrice.

« Il semble qu’il y ait très peu d’accord sur ce que sont réellement les pratiques régénératives », dit Ken.

Rejane Souza est la vice-présidente de Crop Knowledge and Agronomy chez Yara. Elle explique le principe général de l’agriculture régénérative dans la production de café.

« Il s’agit de préparer les producteurs de café à se concentrer sur la qualité » me dit-elle.

Barbara Novak est la directrice technique mondiale des ventes pour les initiatives de la chaîne alimentaire chez Yara.

« Chez Yara, nous avons identifié l’agriculture régénératrice comme étant le climat, la santé des sols, l’efficacité des ressources, la biodiversité et la prospérité des producteurs », explique-t-elle.

En fin de compte, l’agriculture régénérative se concentre sur l’équilibre entre la conservation et la durabilité environnementale parallèlement à la production commerciale de cultures comme le café.

Joao Moraes est le directeur des comptes mondiaux de Yara.

« L’agriculture régénératrice doit être basée sur les résultats, en termes de fourniture aux agriculteurs de meilleurs moyens de subsistance en les éduquant sur les meilleures pratiques de production », explique-t-il. « Nous abordons cela à travers un certain nombre de facteurs, notamment la santé et la fertilité du sol, la rétention d’eau, les niveaux de respiration dans le sol et les niveaux de biodiversité. »

Main d'un agriculteur triant des grains de café en utilisant l'agriculture régénérative.

Augmenter la rentabilité et la durabilité

Alors que les modèles d’agriculture commerciale se sont historiquement concentrés sur le rendement et la qualité, l’agriculture régénérative se penche sur des méthodes plus naturelles de production de cultures circulaires.

« De manière holistique, l’agriculture régénérative se concentre sur la création d’une harmonie entre les trois piliers de la durabilité : économique, environnemental et social », explique Barbara. « Au final, cela signifie que la qualité et les rendements du café peuvent s’améliorer, tandis que l’empreinte carbone diminue et que l’efficacité de l’utilisation des terres augmente.

Il existe une relation de « cause à effet » entre ces trois piliers, qui devrait également avoir un impact positif sur la rentabilité des agriculteurs », ajoute-t-elle. « Par exemple, la réduction des émissions et l’application d’engrais qui aboutissent à une nutrition équilibrée, ainsi que les bons niveaux d’azote dans le sol, influenceront également le rendement en conséquence. »

Des niveaux optimaux d’azote dans le sol peuvent également affecter la qualité du café. Des recherches menées par Yara ont montré que les plants de café, qu’ils soient déficients en azote ou surfertilisés, ont une note de dégustation inférieure.

« En fin de compte, il [is a technique] et un changement d’état d’esprit qui peut contribuer à réduire l’empreinte carbone de la production de café », explique Joao. « Cela permet également de garantir une plus grande transparence de la chaîne d’approvisionnement et de fixer un objectif de référence pour la future production durable de café ».

« Accroître la résilience des agriculteurs face au changement climatique grâce à l’agriculture régénérative ne fait que préserver les rendements et la qualité du café », ajoute-t-il. « C’est essentiel pour garantir la stabilité financière des producteurs de café. »

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Ken souligne toutefois que la mise en œuvre de pratiques agricoles régénératives n’est pas toujours simple.

« Il peut être difficile de comprendre comment l’agriculture régénérative peut affecter la productivité et la qualité du café », explique Ken. « Tout d’abord, vous devez mieux comprendre les conditions actuelles que vous essayez d’améliorer.

« Par exemple, dans certains pays d’Afrique, la réduction de certains intrants agricoles « , ajoute-t-il. « Si vous voulez améliorer la productivité, vous devrez utiliser davantage d’intrants. »

Un jeune homme verse de l'engrais à la base de jeunes plants de café dans une ferme de café dans la campagne colombienne.

Nutrition des cultures, engrais & agriculture régénératrice

En 2020, la Commission européenne a indiqué que l’agriculture biologique en Europe couvrait quelque 14,7 millions d’hectares de terres agricoles – et ce chiffre est appelé à augmenter dans les années à venir.

Compte tenu de l’essor de l’agriculture biologique, il est important de se demander quelle est la différence entre celle-ci et l’agriculture régénérative.

Barbara explique qu’en général, la culture biologique du café est beaucoup moins flexible.

« Comme il n’existe pas de normes industrielles sur l’utilisation des engrais dans l’agriculture régénérative, les engrais minéraux sont couramment utilisés pour améliorer le rendement du café et la fertilité du sol », dit-elle.

Elle ajoute que l’agriculture régénératrice est davantage axée sur les résultats ; elle tient compte des moyens de subsistance socio-économiques des producteurs et de la capacité à long terme de chaque exploitation. Parallèlement, l’accent est également mis sur la durabilité environnementale.

« Contrairement à l’agriculture biologique, qui est définie par un ensemble de normes et de pratiques, l’agriculture régénérative adopte une approche différente en considérant les résultats, tels que l’amélioration de la santé des sols, l’efficacité des nutriments et l’empreinte carbone », explique-t-elle.

« Les engrais sont généralement facilement disponibles et accessibles dans la plupart des pays producteurs de café », me dit Joao. « Cependant, ils sont souvent sous-utilisés ou mal utilisés ».

Lorsqu’ils sont mal appliqués, les engrais peuvent être inefficaces, ce qui peut entraîner une baisse des rendements ou de la qualité. Il note également qu’une mauvaise application peut également avoir un impact sur l’environnement, tant en termes de santé immédiate du sol que d’empreinte carbone de tout intrant agricole gaspillé.

Joao ajoute que la maximisation de l’efficacité de l’utilisation de l’azote (NUE) est également importante pour l’agriculture régénérative. Le NUE est une mesure de l’efficacité des apports d’azote dans le sol, et le maximiser signifie que les agriculteurs ne le gaspillent pas ou ne l’appliquent pas trop, ce qui améliore la santé du sol à long terme.

« Les producteurs doivent appliquer les engrais de manière équilibrée, en tenant compte de quatre étapes du processus : la quantité et le moment de l’application de l’engrais doivent être corrects, ainsi que la source et l’endroit où il est appliqué », explique Barbara. « Ces quatre facteurs auront un impact sur la qualité du café, ce qui peut à son tour aider les agriculteurs à accéder à des marchés plus haut de gamme. C’est une opportunité pour eux de prospérer. »

En plus de cela, il y a quelques autres considérations à prendre en compte lors de l’utilisation d’engrais dans le contexte plus large de la caféiculture régénérative.

Rejane explique que l’utilisation d’engrais peut contribuer à améliorer le rendement des caféiers et l’efficacité des terres.

« Des engrais correctement appliqués peuvent également augmenter la résilience des cultures – des plants de café bien nourris sont plus résistants aux facteurs de stress environnementaux, tels que la chaleur, la sécheresse et les maladies », dit-elle. « Cela signifie aussi potentiellement une évolution progressive vers une augmentation de la séquestration du carbone, une amélioration des rendements à l’hectare et une meilleure utilisation des ressources. »

Cela peut être particulièrement efficace si l’on considère l’impact du changement climatique – qui oblige de plus en plus les caféiculteurs des zones touchées à grimper plus haut à la recherche de températures adaptées, à passer à des variétés plus résistantes, voire à abandonner complètement la production de café.

« Dans certains cas, dans la production de café qui utilise des engrais, des programmes de nutrition des cultures plus équilibrés peuvent entraîner une moindre application d’engrais par hectare, mais en appliquant ces plus petites quantités de la bonne manière pour améliorer le rendement et la qualité », explique Barbara. « Cela signifie que les connaissances et l’expertise sont essentielles – encore plus lorsqu’on utilise des engrais dans l’agriculture régénérative. »

Ouvrière triant des grains de café dans la plantation de café Finca Selva Negra, près de Matagalpa, au Nicaragua.

Comment faire évoluer l’agriculture régénératrice dans la culture du café ?

De nombreux modèles agricoles qui se concentrent purement et simplement sur la durabilité présentent une préoccupation évidente : l’évolutivité.

Il existe un argument selon lequel, s’ils sont plus accessibles aux moyennes et grandes exploitations rentables, ils le sont moins pour les petits exploitants, pour qui la rentabilité est une question de subsistance et de survie.

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Comme les agriculteurs sont ceux qui finissent généralement par payer pour tout changement majeur dans les méthodes agricoles, c’est un point important et un obstacle majeur à une plus grande adoption.

Les communautés de caféiculteurs plus petites et plus éloignées peuvent également avoir un accès limité au soutien et aux infrastructures.

« L’agriculture régénératrice est souvent plus coûteuse au départ que les pratiques commerciales de culture du café plus conventionnelles », reconnaît Barbara. « Les agriculteurs supportent généralement l’essentiel de ces coûts supplémentaires, alors que davantage de valeur est générée en aval de la chaîne d’approvisionnement.

« Essentiellement, les pratiques agricoles régénératives créent plus de valeur pour les entreprises de café, car elles aident les marques à atteindre certains de leurs objectifs durables en aval de la chaîne d’approvisionnement », ajoute-t-elle.

Comme l’explique Barbara, mettre l’accent sur les initiatives de responsabilité sociale devient une tendance croissante pour les marques de café. Cela peut signifier qu’il existe un certain niveau de pression sur les producteurs pour qu’ils adhèrent à des pratiques durables, sous peine d’être « laissés pour compte » – ce qui signifie en fin de compte un accès réduit au marché.

« Pour cette raison, il est fondamental que les entreprises développent des programmes d’incitation pour aider les agriculteurs à passer à des pratiques agricoles régénératrices, et qu’elles en contrôlent les résultats », dit-elle.

« La transition vers l’agriculture régénérative nécessitera de nouveaux modèles de financement et des outils numériques pour conseiller les producteurs sur la réalisation de nouvelles pratiques agricoles, ainsi que pour aider à suivre les résultats », ajoute-t-elle. « Yara travaille activement avec les acteurs de la chaîne d’approvisionnement du café pour développer de nouveaux modèles commerciaux afin de créer de nouvelles opportunités pour les producteurs de café, ainsi que des outils numériques pour mesurer la santé des sols, les rendements du café, l’efficacité de l’utilisation des terres et l’empreinte carbone. »

En outre, Ken souligne que l’évolutivité n’est pas une question générale. Il note que la faisabilité de l’agriculture régénérative dépendra d’un certain nombre de facteurs qui varieront fortement d’une exploitation à l’autre.

« L’intégration d’un plus grand nombre d’arbres d’ombrage peut être bénéfique, mais cela dépend en fin de compte de l’emplacement de l’exploitation « , explique Ken. « Les arbres fixateurs d’azote peuvent aider à soutenir la production de café en fournissant une meilleure couverture du sol, mais les agriculteurs doivent veiller à ce que ces arbres n’entrent pas en concurrence avec les plants de café pour l’eau pendant les saisons plus sèches. »

En fin de compte, Barbara pense que la culture régénérative du café est possible pour de nombreux agriculteurs.

« Tout producteur peut adopter des pratiques agricoles régénératives », affirme Barbara. « Compte tenu de l’impact de l’agriculture à grande échelle sur l’environnement, nous avons tous la responsabilité de l’encourager.

« Toutefois, pour que l’agriculture régénérative soit rentable pour l’agriculteur, il faut une approche collaborative afin que les coûts supplémentaires puissent être répartis équitablement », ajoute-t-elle.

Rejane, quant à elle, souligne que l’accent mis sur la durabilité peut finir par constituer un argument de vente unique. Elle explique que même si les producteurs subissent une pression pour « suivre » une telle tendance, cela peut en fait les rendre plus rentables et compétitifs à long terme.

« Les consommateurs exigent un café plus durable, l’agriculture régénérative peut donc aider les producteurs à s’assurer qu’ils restent compétitifs sur le marché international du café », me dit Rejane. « En outre, l’adoption de ces pratiques aide les producteurs à se préparer à tout changement de réglementation potentiel pour les certifications à l’avenir ».

« Pour que l’agriculture régénérative réussisse, une approche progressive est nécessaire pour permettre aux agriculteurs de procéder à des changements », conclut-elle.

Un agriculteur tient des cerises de café à la coopérative de café de Gashonga, dans la région du lac Kivu au Rwanda.

Il est clair que l’agriculture régénératrice présente des avantages pour les producteurs de café qui cherchent à augmenter la qualité et les rendements d’une manière durable et circulaire qui améliore l’écosystème local et gère la santé des sols.

Bien que l’évolutivité et l’accessibilité financière soient un obstacle pour les petits exploitants, si un soutien et des initiatives voient le jour, les producteurs seront de plus en plus habilités à mettre en œuvre cette technique et d’autres techniques durables similaires sur leur exploitation.

En outre, l’environnement étant plus que jamais à l’ordre du jour pour les consommateurs, il est clair que le marché du café durable ne peut que continuer à croître.

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Marion Dutille

Ancienne commerciale dans le secteur du Café, notamment pour l'entreprise Lavazza. J'étais alors en charge de la commercialisation des cafetières de la marque au sein des professionnels.
Aujourd'hui reconvertie dans le content éditorial sur internet !

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